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Ressence: quand un visionnaire belge réinvente l’horlogerie de luxe

Le temps s’est arrêté dans le monde des montres de luxe. C’est du moins ce que pensait l’Anversois Benoît Mintiens en 2010 lorsqu’il a décidé de les concevoir lui-même. Les montres Ressence doivent apporter de l’innovation dans un secteur qui selon l’entrepreneur ne se renouvelle plus beaucoup.

Mintiens, alors consultant en design chez Enthoven Associates à Anvers, visite un salon de montres de luxe à Bâle en 2008. « En tant que consultant en design, j’avais travaillé dans de nombreux secteurs différents, mais je n’avais jamais vu un secteur où tant de luxe et d’argent étaient présents dans les stands, alors que les produits vendus avaient si peu de nouveautés à offrir », confie Mintiens. Déçu par le manque d’innovation, il décide de créer sa propre marque de montres de luxe, cherchant un design moderne sans compromettre les principes fondamentaux de l’industrie.

Grâce à son expérience en tant que designer de produits, Mintiens se met rapidement au travail. Après avoir consulté un horloger pour en apprendre davantage sur les techniques de base, il commence à dessiner son premier design dans son bureau à domicile. Bien qu’il n’ait pas d’expérience dans le secteur, il construit rapidement trois prototypes, qu’il a exposés en 2010 lors du Baselworld Watch and Jewellery Show. Ressence était la seule marque belge présente à la foire, où la plupart des exposants étaient suisses. Mintiens est rapidement surnommé « Le Martien », en raison de son origine et de ses montres inhabituelles.

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Innovation radicale dans le monde de l’horlogerie

Les montres mécaniques de Ressence sont radicalement différentes de celles des autres marques. « La première innovation que nous avons réalisée, c’est que le temps est affiché comme sur un écran numérique, mais de manière mécanique », explique Mintiens. Plutôt que d’utiliser des aiguilles, le cadran est uniquement composé de disques qui sont tous situés sur le même plan. Le grand disque montre les minutes, tandis que les plus petits disques intégrés indiquent les heures, les secondes, et plus. Ainsi, toutes les informations sont sur un seul niveau, dit Mintiens, ce qui devrait rendre la lecture de l’heure plus facile et plus intuitive. De plus, les cadrans de certains modèles sont remplis d’huile, une première dans le monde de la haute horlogerie. « Cela élimine la réfraction que vous avez encore entre le cadran et le verre, ce qui donne l’effet d’un écran numérique », précise Mintiens.

Ressence

Une autre innovation est la couronne automatique. Cette ‘eCrown’ automatise la fonction de la couronne, qui sert à régler l’heure et à remonter la montre. En utilisant de l’électronique et des capteurs intelligents, l’e-crown peut garder le temps avec précision et ajuster, ainsi que réguler la position des aiguilles, ce qui assure une précision améliorée et une facilité d’utilisation pour le propriétaire de la montre. « Ce que nous faisons, c’est en quelque sorte ce que l’industrie automobile a fait dans les années 50, en introduisant des boîtes de vitesses automatiques dans les voitures, mais pour les montres », explique Mintiens.

Le Belge rebelle

Dans le monde conservateur des montres de luxe, l’innovation n’est cependant pas le même mot magique que dans d’autres secteurs. Lorsqu’il a présenté son eCrown, Mintiens a été approché par des représentants du conglomérat suisse Richemont, connu pour des marques de montres telles que Cartier, IWC et Panerai. « Ces gens sont venus me dire que je n’avais pas ma place à cette foire parce que je travaillais avec cette technologie », raconte Mintiens. Au début, même les vendeurs étaient méfiants vis-à-vis de Ressence.

Pourtant, il s’est avéré qu’il y avait un intérêt considérable pour les montres sans aiguilles de cette entreprise belge encore inconnue à l’époque. Durant la première année de production, en 2011, Ressence a produit 50 montres. L’année suivante, ce nombre a triplé pour atteindre 150. Mais c’est en 2013, avec la sortie de la Type 3, le premier montre remplie d’huile de Ressence et du monde, que l’entreprise s’est véritablement fait un nom. À ce moment-là, elle a remporté le Grand Prix d’Horlogerie de Genève, considéré par Mintiens comme « l’Oscar du secteur ». Trois ans plus tard, une autre étape importante a été franchie. Ressence a été reconnue par la Fondation de la Haute Horlogerie (FHH), l’organisation faîtière des producteurs de montres de luxe. Ressence est la seule marque belge qui appartient à l’organisation. Plus de 90 % des entreprises au sein de la FHH sont suisses.

Entre autres raisons parce qu’il est désormais un nom établi dans le monde de la haute horlogerie, l’entreprise se porte assez bien. L’année dernière, Ressence a livré environ 650 montres. Cette année, Mintiens espère pouvoir produire quelque 750 exemplaires. La croissance de Ressence est également visible dans les comptes annuels. Bien que Mintiens ne veuille pas dire grand-chose sur l’exercice 2023, les comptes annuels de l’entreprise montrent qu’elle enregistre une croissance d’année en année. En 2022, l’année la plus récente pour laquelle les chiffres sont disponibles, la marge brute (le rapport entre le bénéfice brut et le chiffre d’affaires) de Ressence a dépassé pour la première fois un million d’euros. L’entreprise a clôturé l’année 2022 avec un résultat d’exploitation de 683.528 euros.

Ressence

Fabriquées en Suisse

Ressence emploie environ 15 collaborateurs, répartis entre la Belgique et la Suisse. Ils sont responsables du design, du contrôle de qualité et, plus récemment, de plus en plus de l’assemblage. Toutefois, la fabrication des composants et l’assemblage de la majorité des montres ont lieu en Suisse. Mintiens souligne que c’est inévitable en raison du quasi-monopole des Suisses dans le domaine de la production horlogère et de la présence de toute l’expertise nécessaire dans le pays. Contrairement à ce que pourrait laisser penser le logo de Ressence, la main d’Anvers, les montres porteront donc toujours la mention « Fabriqué en Suisse ».

Les montres Ressence sont en vente dans différents pays d’Europe, d’Asie, du Moyen-Orient et d’Amérique du Nord. En Belgique, elles sont disponibles chez Maison De Greef à Bruxelles et Knokke, ainsi que chez Slaets sur l’avenue Meir à Anvers. Le modèle « d’entrée de gamme », le Type 8, coûte 14 800 euros. Pour des modèles plus coûteux de Ressence, comme le Type 2, le prix peut dépasser les 50 000 euros.

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